Foto: De komeet Catalina werd in augustus al gefotografeerd © Ian Sharp ASA

Het duurt nog een paar weken, maar dan kunnen sterrenliefhebbers weer een nachtje opblijven om de hemel een klein beetje te zien oplichten door een komeet. Catalina, zoals de in 2013 ontdekte komeet heet, is voor de echte kenners nu al vaag te zien, maar in de komende weken neemt de zichtbaarheid steeds verder toe.

Een kaartje in de ene hand en de veldkijker in de andere. Astronoom Jan de Boer uit Paterswolde vindt de kleine kometen die langs de aarde scheren - wees gerust: op 150 miljoen kilometer afstand -, altijd leuk om naar te kijken. ,,Het hoort een beetje bij de toeristische sterrenkunde,'' legt de secretaris van de Koninklijke Nederlandse Vereniging voor Weer- en Sterrenkunde uit. ,,Sinds de geautomatiseerde telescopen bijhouden wat dicht bij de aarde komt, zijn deze kleine minder heldere kometen een soort bijvangst geworden. Daarom zien we er ineens ook meer.''

Pas sinds halverwege de vorige eeuw weten we dat kometen een soort kosmische sneeuwballen zijn met een doorsnede van enkele kilometers. Deze enorme ballen bestaan voornamelijk uit gruis en ijs van water, ammoniak en methaan. De bekendste kometen waren Halley (die in 1986 voor het laatst te zien was en waarschijnlijk in 2061 weer langskomt) en Hale-Bopp (was met blote oog te zien in 1997 en komt terug in het jaar 4377). De Boer: ,,Ook komeet Churyumov-Gerasimenko, waar satelliet Rosetta bij in de buurt vliegt, is erg bekend. Niet gek, want de satelliet was op twintig kilometer afstand van deze komeet. Daardoor zijn er prachtige heldere foto's gemaakt.''

Catalina is zeker de moeite waard, vindt de sterrenkundige. De komeet is hier op het noordelijk halfrond met het blote oog het beste te zien van 8 tot 11 januari. Na de avondschemering boven de noordwesterhorizon en voor de ochtendschemering boven de oostelijke horizon. Eind januari is Catalina de hele nacht in het Noorden te zien. In augustus werden in de Amerikaanse staat Arizona al foto's gemaakt van de heldergroene komeet. De Boer: ,,In Nederland heb je wel een sterrenkijker nodig om een vage stip tussen de sterren te spotten. Maar de helderheid van de komeet neemt in de komende weken steeds meer toe.''

Dr. Marc van der Sluys houdt de komeet goed in de gaten. Niet dat er van deze komeet vreselijk veel te leren valt, erkent de man achter de website hemel.waarnemen.com. ,,Maar als je heel veel kleinere kometen onderzoekt, dan kan je wellicht wel wat leren over het ontstaan van het zonnestelsel.'' Van der Sluys wil sowieso nog even een slag om de arm houden. ,,De vorige kometen waren ook minder goed te zien dan we vooraf dachten.''

Het is dus nog even wachten en dan een ochtendje met een heldere hemel vroeg opstaan. Groninger De Boer gaat er vooral van genieten. ,,Het is voor mij net zoiets als een boswandeling. Het is vooral prachtig om naar te kijken, zo'n komeet.''

Door: Renske Baars

Submit to DeliciousSubmit to DiggSubmit to FacebookSubmit to Google PlusSubmit to StumbleuponSubmit to TwitterSubmit to LinkedIn